Eind vorig jaar nam Wasterminators deel aan SusTech4Africa. (foto: OVO)

Wasterminators, een bio-engineeringproject in Kameroen, greep de lockdown aan om zijn bedrijfsmodel op punt te stellen en investeerders warm te maken voor een eerste kapitaalronde. “Zonder Ondernemers voor Ondernemers was ons dit nooit gelukt.”

We spreken Forkwa Fombong, Ebolo Eric en Ayuka Teboh, de drie mannen achter Wasterminators, op Zoom, een populair platform voor videogesprekken. Dat is treffend, want het is ook de plaats waar ze de voorbije maanden hun project om organisch afval om te zetten op punt hebben gesteld en klaargestoomd voor investeerders.

“Ons initiële idee was om afval om te zetten in biogas”, vertelt Forkwa Fomong. “Alleen bleken de uitdagingen, bijvoorbeeld om het gas op te slaan, te groot om het rendabel te doen.”

Dat was ook de ervaring van Karel Haentjens, de vrijwilliger die door Ondernemers voor Ondernemers (OVO) was aangeduid als coach: “Mijn eerste project voor OVO in Rwanda had een zelfde model voor ogen. Ik wist zo dat de investeringen zeer groot waren en dat het moeilijk was om dit winstgevend te doen in Afrika.”


Een nieuwe weg

Met het idee om organisch afval te verwerken, bleef de essentie van Wasterminators behouden. “Iedereen weet dat afval een probleem is in Afrika. De vraag was hoe we er waarde kunnen uithalen”, blikt Fombong terug.

Samen met de coaches van OVO zijn de drie ondernemers op zoek gegaan naar een ander model. Fombong kon daarbij terugvallen op zijn achtergrond als bio-ingenieur. “Ik werk in de academische wereld, maar ik heb ook in het veld gestaan. Begin jaren 2000 heb ik nog een tijd een slakkenboerderij gehad. Daar bouwt ons nieuw idee op voort.”

Wasterminators gaat nu organisch afval dat wordt opgehaald omzetten in kwaliteitsvolle en goedkope meststoffen, dierenvoeding, en slakkenvlees voor consumptie. Fombong: “Ik neem de draad weer op van mijn oude werk met slakken en combineer die ervaring met de nieuwe kennis die ik heb opgedaan over andere insecten.”


SusTech4Africa

Eind vorig jaar nam Wasterminators deel aan Sustainable Technology for Africa (SusTech4Africa), een initiatief van OVO om duurzaam ondernemerschap in Afrika te ondersteunen en promoten. Voor de deelnemers is het bootcamp vooral een startpunt van een samenwerking met OVO, die in het geval van een lening meerdere jaren kan lopen.

“Dat bootcamp was een ongelooflijke ervaring”, vertelt Ebolo Eric. “Ik heb politieke wetenschappen gestudeerd. Ik heb dus geen ervaring als ondernemer. Het heeft ons geleerd hoe we ons businessmodel moeten verbeteren, hoe een financieel plan op te stellen, en hoe ons idee te presenteren aan investeerders. De hele ervaring was echt exciting.”

OVO organiseert SusTech4Africa’s in Oeganda, Rwanda, en in België voor ondernemers uit de diaspora. Wasterminators, dat actief is in Zuidwest Kameroen - in Kumba, nam deel aan de diaspora-editie. Wat Eric nog is bijgebleven, zijn de contacten met de andere ondernemers uit die diaspora. “We hebben veel gesprekken gevoerd over waarom duurzame technologie zo belangrijk is voor Afrika en over de uitdagingen om daar te investeren.”


Gouden lockdown

Net voor het finale event van het boostcamp, de competitie om met de beste pitch de jury te overtuigen, sloeg het coronavirus toe in België. “Daarna waren alleen nog videogesprekken mogelijk”, aldus Fombong. “Gelukkig kregen we met Karel Haentjens een expert in afvalmanagement toegewezen. Hij kent de sector en begreep wat we willen doen. We hebben toen héél veel onlinesessies gehouden, waarin hij ons ontzettend veel vragen heeft gesteld. Wat is jullie model? Hoe verloopt het productieproces? Wat zijn je kosten? Welke prijs wil je vragen? Het hield niet op.”

“Het grote probleem bij veel projecten is dat ze een marketingplan hebben, maar geen businessplan”, stelt Haentjens vast. “Ik heb de mannen van Wasterminators honderden vragen gesteld. Daarmee heb ik ze aan het denken gezet en hun zwakke punten aan het licht gebracht. Ze hebben zelf de antwoorden aangebracht en zo is er een realistisch plan ontstaan.”
Met Georges Claes kreeg het project ook een financiële coach toegewezen.

Fombong: “Met zijn input hebben we een financieel plan opgesteld. Voor ons was dat volledig nieuw. Eigenlijk moesten we op dat vlak van nul beginnen. Nu hebben we een businessmodel en een financieel plan. De lockdown is zo een gouden opportuniteit gebleken om ons project te doen groeien.”


Kapitaalronde

“Zonder OVO zouden we nooit staan waar we nu staan”, klinkt het bij de Wasterminators. Het project vraagt evenwel geen lening meer, maar heeft zelf investeerders aangetrokken. Met die kapitaalronde halen ze voldoende geld op om meteen uit de startblokken te schieten. “OVO zou ons wellicht niet het volledige bedrag lenen dat we nodig hebben en vroeg nog wat tijd om ons dossier te beoordelen. Dat begrijpen we volledig. Maar wij willen nu snel schakelen.”

Een van de investeerders is Jos Peeters, de man achter het Leuvens durfkapitaalfonds Capricorn Partners. En na maanden intensief samenwerken was ook coach Karel Haentjens overtuigd. “We zochten iemand die begrijpt hoe het is om te ondernemen in Afrika. Die weet hoe volatiel het ondernemerslandschap daar kan zijn. Wij hebben Karel toen een beetje gepushed,” lacht Fombong.

Haentjens: “Ik heb nog een plattelandsradio opgezet in Congo en ik heb geïnvesteerd in een palmplantage in Honduras, het land van mijn schoonzoon. Ik weet dus een beetje hoe zakendoen in de derde wereld gaat. Natuurlijk neem ik een groot risico, maar ik geloof in het project en de mannen die erachter zitten.”

“We hadden die investering echt wel nodig. Nu kunnen we van start gaan”, besluit Ayuka Teboh. “De samenwerking met OVO en onze deelname aan SusTech4Africa was hectisch en intensief, maar het was het uiteindelijk echt wel waard. Ik ben nu al bezig met andere ondernemers warm te maken om zich in te schrijven voor een volgende editie.”