Creatief omgaan met uitdagingen is een tweede natuur voor ondernemers. Maar hoe springen Afrikaanse entrepreneurs om met een wereldwijde crisis zoals de corona-epidemie? We vroegen het aan Trautbuck Energy, een Oegandese start-up die ondersteuning krijgt van OVO.

Groeiende afvalstromen en een gebrek aan (schone) energie: het zijn twee grote uitdagingen waar Oeganda vandaag mee worstelt. Volgens de Wereldgezondheidsorganisatie sterven er elke dag tot 10.000 mensen aan de gevolgen van rookinhalatie door de verbranding van hout, mest, kolen en houtskool. De start-up Trautbuck Energy wil beide problemen aanpakken met dezelfde oplossing, namelijk hernieuwbare energie. 
 
Enerzijds ontwerpt en installeert de Oegandese start-up permanente en tijdelijke biogascentrales. Die voorzien de lokale bevolking en bedrijven van schone, betaalbare biomassabrandstof. Anderzijds ontwikkelde Trautbuck Energy een pers die briketten maakt van organisch afval. Het bedrijf wil op die manier komaf maken met koken op hout of houtskool en ontbossing tegengaan.
 

Corona ingrijpender voor start-ups


OVO ondersteunde Trautbuck Energy in het verleden met een sociale lening vanuit het OVO Acceleration Fund, en voorziet ook coaching. “Door het partnership met OVO konden we de nodige materialen en apparaten aanschaffen en onze activiteiten professionaliseren”, vertelt Paul Vincent, directeur van Trautbuck Energy. “Vandaag staan we volledig zelf in voor de prefabricage van briketmachines en biogasinstallaties. Kortom, OVO hielp ons bedrijf naar nieuwe hoogten te tillen.” Maar de coronacrisis dreigt die groei te ondermijnen. 
 
“Door de lockdown in Oeganda hebben veel instellingen en ngo’s – onze voornaamste klanten – hun activiteiten gestaakt. Daardoor staan ook onze activiteiten noodgedwongen op een laag pitje. Zowat elk land neemt maatregelen met een enorme impact op de economie, maar de gevolgen voor start-ups zijn vaak ingrijpender. Bovendien zijn er Oeganda weinig sociale en financiële vangnetten voor beginnende entrepreneurs.”
 

Hopen op lichte groei
 

Toch blijven Paul en zijn collega’s niet bij de pakken zitten. “Door de lockdown hebben we meer tijd om onderzoek te voeren naar de ontwikkeling van nieuwe technologieën die optimaal aansluiten bij de wensen van onze afzetmarkt. Daarnaast hebben we onze marketingstrategie bijgeschaafd, waarbij we nu volop inzetten op de sensibilisering van potentiële klanten en de voordelen van briketten en biogas in de verf zetten.”
 
Door de investeringen in marketing en communicatie, hoopt Trautbuck Energy zelfs op een lichte groei. “En naarmate de coronamaatregelen worden versoepeld, kunnen we extra medewerkers aanwerven.”
 
Mede dankzij de ondersteuning van OVO en het flexibiliteitsvermogen van de oprichters, kunnen Afrikaanse start-ups zich beter positioneren en de coronacrisis voorlopig overbruggen. Al bedreigt de pandemie op termijn hun voortbestaan. Financiële steun is dan ook meer dan welkom.

Tekst: Andrew Herweg - eindredactie Com&Co

Paul Vincent richtte samen met Rhona Kamba Trautbuck Energie op. (foto OVO)