Creatief omgaan met uitdagingen is een tweede natuur voor ondernemers. Maar hoe springen Afrikaanse entrepreneurs om met een wereldwijde crisis zoals de corona-epidemie? We vroegen het aan Innovex, een Oegandees bedrijf dat inzet op zonne-energie via IoT, Internet of Things. 

Een netwerk van voorwerpen en apparaten dat verbonden is met het internet, en daardoor data kan verzamelen en uitwisselen. Dat is IoT in een notendop. De Oegandese start-up Innovex gebruikt die technologie voor haar zonnepanelen. Op die manier brengt ze het verbruik in kaart en kan ze defecten vroegtijdig en vanop afstand opsporen. 

Al was IoT niet het startpunt voor Innovex. “Samen met enkele ingenieursstudenten van de Makerere University stelden we vast dat het aanbod van technische cursussen niet optimaal was. Daarom richtten we Innovex op: we gaven trainingen en verkochten elektronicacomponenten”, blikt David Tusubira, medeoprichter en Chief Technology Officer van Innovex, terug.

Evolutie naar marktklaar product

“Maar onze echte ambitie was om zelf hardware te ontwikkelen en die op de markt te brengen. 

We zagen een kans in de distributieketen voor zonne-energie, waarop we 'Remot' ontwikkelden: een energiebeheerplatform op basis van IoT.”

Een product dat de aandacht van OVO trok, waarop Innovex werd toegelaten aan de SusTech4Africa-competitie. Daaruit volgde een sociale lening van 20.000 euro. “Met dat geld konden we de noodzakelijke testapparatuur voor onze hardwareproductie kopen. Dankzij de lening kwamen we bovendien in aanmerking voor een subsidie van het Energy Saving Trust. Zij vormden Remot om tot een marktklaar product.”

OVO bracht Innovex ook in contact met toonaangevende Vlaamse instellingen als imec en ED&A. En de OVO-coaches begeleidden de start-up bij de optimalisatie van de verkoopprocessen en inkomstengeneratie, waardoor het bedrijf vandaag mooie winstcijfers optekent. 

Internationale activiteiten on hold

Al gooit de coronacrisis roet in het eten. “Wij zijn ook buiten Oeganda actief, maar door de internationale reisbeperkingen staan die activiteiten on hold. De verkoop en andere bedrijfsactiviteiten staan zo goed als stil.”

Maar voor elke deur die sluit, opent er een andere. “We stippelden ondertussen vanop afstand andere werkstructuren en -procedures uit waarmee we de coronacrisis hopen te overbruggen en onze doelstellingen voor 2020 te halen.” En die zijn ambitieus: vier nieuwe medewerkers aanwerven en een marketing- en verkoopcampagne opzetten om zo tegen midden 2021 meer dan 5.000 stuks hardware te verkopen. “Bovendien zijn er plannen om een lokale productiefabriek op te richten. We zijn vastberaden om Innovex verder te laten groeien, al moeten we eerst heelhuids deze crisis doorstaan.”

Mede dankzij de ondersteuning van OVO en het flexibiliteitsvermogen van de oprichters, kunnen Afrikaanse start-ups zich beter positioneren en de coronacrisis voorlopig overbruggen. Al bedreigt de pandemie op termijn hun voortbestaan. Financiële steun is dan ook meer dan welkom.

Tekst: Andrew Herweg - eindredactie Com&Co

David Tusubira, medeoprichter en CTO bij Innovex.